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Carter Center Congratulates Colombia as First in the Americas to Eliminate River Blindness

Contact: Emily Staub, +1-404-420-5126;

(En español)

BOGOTÁ, COLOMBIA… Former U.S. President Jimmy Carter today congratulated President Juan Manuel Santos and the people of Colombia for becoming the first of six countries in the Americas to eliminate river blindness. The official ceremony was held today in Bogotá. River blindness, also known as onchocerciasis, is a parasitic disease that can cause intense itching, eyesight damage, and irreversible blindness. River blindness is transmitted by small black flies that breed in rapidly flowing rivers.

"Colombia's achievement demonstrates that a future free from river blindness is possible for everyone in the Americas, and is an inspiration for the Carter Center's recent commitment to not only control the spread of river blindness but to eliminate the disease wherever we are fighting it in Africa," said former U.S. President Jimmy Carter, founder of The Carter Center, which has led the campaign to wipe out the disease in Latin America through its Onchocerciasis Elimination Program for the Americas (OEPA). Since 1986, The Carter Center has continued to pioneer multiple disease elimination approaches in Africa and Latin America.

Colombia Minister of Health and Social Protection Dr. Alejandro Gaviria Uribe, President Carter, and former First Lady Rosalynn Carter were joined at the ceremony by representatives of the Colombia government, the Carter Center's River Blindness Elimination Program and the Carter Center's OEPA, Colombia's National Institute of Health, and partners including the Pan American Health Organization (PAHO), Merck/MSD, the Lions Clubs International Foundation, and the Bill & Melinda Gates Foundation.

Colombia is the first country in the Americas to eliminate river blindness and is the first country in the world to apply for and be granted verification of elimination of river blindness by the World Health Organization (WHO).

Colombia, together with its partners OEPA and PAHO, which is a regional body of the WHO, eliminated river blindness using a strategy of twice per year community-wide administration of the medicine ivermectin (Mectizan®, donated by Merck) to all people in the afflicted area. Community volunteers, leaders, and promoters played a major role in health education and distribution of the drug and were largely responsible for sustaining it over the course of 17 years. Mectizan treatments were stopped in 2008, after which three years of post-treatment surveillance were required by the WHO to determine if transmission of the parasite would recur before elimination could be declared.

A team of international experts visited Colombia under the auspices of the WHO to verify the elimination of the disease from the country. On April 5, 2013, WHO Director-General Dr. Margaret Chan provided Colombia with official notification that WHO verified elimination of the disease. The WHO is the only organization that can officially recognize the elimination of a disease.

Community leaders and promoters in the formerly river blindness endemic area known as López de Micay played a critical role in success of the program. Local health workers and dedicated volunteers supervised the administration of Mectizan. Together, the community encouraged local participation in river blindness prevention events and activities and disseminated health information.

"The Colombia river blindness program did more than just rid the country of a horrible disease. The community focus of the program empowered people to take on other community improvement projects, like improving access to safe water and basic sanitation, providing better nutrition and health care, and even constructing a school. The river blindness elimination program ended a disease and created hope," said Alba Lucia Morales, health education adviser with the Center's OEPA and a Colombian national who has observed development in the formerly endemic area over nearly two decades.

Since 1996, the Carter Center's peace and health programs have partnered with the Colombian people to improve health and prevent and resolve conflicts by hosting dialogue forums to reduce tensions between neighboring countries, awarding local journalism fellowships to reduce the stigma of mental illness, and breaking the cycle of transmission for river blindness.

When the OEPA program was launched in 1993, an estimated 500,000 people in the Americas were at risk of river blindness in six countries: Brazil, Colombia, Ecuador, Guatemala, Mexico, and Venezuela. Today, as the result of highly successful national programs, transmission of this once 'neglected' tropical disease has been broken in 96 percent of the region and no one need fear becoming blind from river blindness in the Americas. Mexico and Guatemala, formerly the region's two most endemic countries, have interrupted transmission of river blindness, halted Mectizan treatment, and begun their post-treatment surveillance. Ecuador, having completed its three years of post-treatment surveillance, has filed a request to WHO for a verification team visit. Transmission of the disease remains only in the hard-to-reach border area between Venezuela and Brazil in Amazon rainforest.

Partners in the effort to wipe out river blindness from the Western Hemisphere include: thousands of community-based volunteers, the ministries of health of the six endemic countries, The Carter Center, the U. S. Centers for Disease Control and Prevention (CDC), the PAHO, Merck and the Mectizan® Donation Program, the Bill & Melinda Gates Foundation, the United States Agency for International Development (USAID), the Lions Clubs International Foundation and the local Lions Clubs from the six countries, Mr. John Moores and the former River Blindness Foundation, the OPEC Fund for International Development, the Alwaleed Bin-Talal Foundation, the Inter-American Development Bank, several universities in Latin America and the United States, and many other individual donors.

The progress in the Americas has been a beacon of hope for river blindness elimination efforts in Africa, where more than 120 million people are at risk and hundreds of thousands have been blinded by the condition.

"The approach to eliminate river blindness in the Americas is being adapted by African countries, where over 99 percent of the suffering from river blindness in the world occurs," said Dr. Mauricio Sauerbrey, director of the Carter Center's OEPA Program. "Colombia has demonstrated the essential elements of a successful river blindness elimination program - hard work, community engagement, attention to detail, data-driven, strong partnerships, and prolonged political commitment."

Since absorbing the River Blindness Foundation in 1996, The Carter Center has assisted the ministries of health in the six Latin American countries, and in Africa assists Ethiopia, Nigeria, Sudan, and Uganda. By 2012, The Carter Center had assisted in delivery of approximately 172 million cumulative treatments of Mectizan through community-based channels worldwide. After demonstrating in Latin America and Africa that river blindness transmission can be interrupted through health education and twice-a-year Mectizan drug treatments, the Center announced in July 2013 that it had officially added the word elimination to its program name (River Blindness Elimination Program) to reflect the new focus of its intervention efforts. Moving from control to elimination in the areas where the Center assists is a turning point in the Carter Center's river blindness strategy, requiring that intervention efforts intensify to wipe out the disease once and for all.

29 de julio de 2013
Contactos: Emily Staub, Centro Carter, +1-404-420-5126,

El Centro Carter felicita a Colombia por ser el primer

país de América en eliminar la ceguera de los ríos

BOGOTÁ, COLOMBIA…El expresidente de los EE. UU. Jimmy Carter felicitó hoy al Presidente Juan Manuel Santos y al pueblo de Colombia por convertirse en el primero de los seis países del continente en eliminar la ceguera de los ríos. La ceremonia oficial se celebró el día de hoy en la ciudad de Bogotá. La ceguera de los ríos, también conocida como oncocercosis, es una enfermedad parasitaria que puede ocasionar comezón intensa, daños a la vista y ceguera irreversible. La ceguera de los ríos es transmitida por pequeñas moscas negras que se reproducen en los ríos que fluyen rápidamente.

"El logro de Colombia demuestra que es posible un futuro libre de la ceguera de los ríos para todas las personas de América. Esto inspira el reciente compromiso del Centro Carter de no solo controlar la propagación de esta enfermedad, sino de eliminarla en todos aquellos lugares de África en donde se está trabajando por ello", dijo el expresidente de los EE. UU. Jimmy Carter, fundador del Centro Carter, que ha encabezado la campaña para eliminar la enfermedad en América Latina a través de su Programa para la eliminación de la oncocercosis en América (OEPA, por sus siglas en inglés). Desde 1986, el Centro Carter ha sido pionero en implementar varios enfoques para la eliminación de la enfermedad tanto en África como en América Latina.

El Ministro de Salud y Protección Social de Colombia, Dr. Alejandro Gaviria Uribe, el Presidente Carter y la ex-primera dama Rosalynn Carter, se reunieron en la ceremonia con los representantes del Gobierno colombiano, el Programa para la eliminación de la ceguera de los ríos y OEPA, ambos del Centro Carter, el Instituto Nacional de Salud de Colombia y otros asociados de la Iniciativa Regional de OEPA entre los que se encuentran la Organización Panamericana de Salud (OPS), Merck/MSD, la Fundación Internacional de Clubes de Leones, y la Fundación Bill y Melinda Gates.

Colombia es el primer país en las Américas en eliminar la ceguera de los ríos y el primer país en el mundo en solicitar y al que le ha sido otorgada la verificación de eliminación de la ceguera de los ríos por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

Colombia, junto con sus asociados, OEPA y OPS, que es un organismo regional de la Organización Mundial de la Salud (OMS), eliminaron la ceguera de los ríos gracias a la implementación de una estrategia que consiste en la administración masiva de ivermectina (Mectizan®, donado por Merck) a todos los habitantes de la zona afectada dos veces al año. Los voluntarios, líderes y promotores de la comunidad desempeñaron un importante papel en la educación para la salud y la distribución del medicamento, y, en gran medida, fueron responsables de mantener esta iniciativa por el transcurso de 17 años. Los tratamientos con Mectizan se suspendieron en 2008, después de que la OMS solicitara una vigilancia postratamiento de tres años para asegurarse de que la transmisión del parásito no reapareciera antes de declarar la eliminación de la enfermedad.

Un equipo de expertos internacionales visitó Colombia, bajo el auspicio de la OMS con el objetivo de verificar que la enfermedad ya no existía en el país. El 5 de abril de 2013, la Dra. Margaret Chan, Directora General de la OMS, notificó oficialmente a Colombia que la OMS había verificado la eliminación de la enfermedad. La OMS es la única organización que puede reconocer oficialmente la eliminación de una enfermedad.

Los líderes y promotores comunitarios pertenecientes al área anteriormente endémica, como López de Micay, desempeñaron un papel fundamental en el éxito del programa. Los trabajadores locales de la salud y los voluntarios dedicados supervisaron la administración de Mectizan. En conjunto, la comunidad alentó la participación de los ciudadanos en los eventos y actividades para la prevención de la ceguera de los ríos y apoyó la difusión de información sobre la salud.

"El programa de ceguera de los ríos de Colombia hizo mucho más que tan solo liberar al país de una horrible enfermedad. El enfoque en la comunidad del programa ha facultado a las personas para hacerse cargo de otros proyectos de mejora comunitaria, como mejorar el acceso al agua potable y al saneamiento básico, lo que proporciona una mejor nutrición y atención de salud, e incluso se logró construir una escuela. El programa para la eliminación de la ceguera de los ríos puso fin a una enfermedad y creó esperanza", dijo Alba Lucía Morales, consejera de educación para la salud del programa OEPA del Centro Carter y ciudadana colombiana que ha observado el desarrollo del área anteriormente endémica durante casi dos décadas.

Desde 1996, los programas de paz y salud del Centro Carter se han asociado con el pueblo colombiano para mejorar la salud y prevenir y resolver los conflictos, organizando foros de diálogo para reducir las tensiones entre los países vecinos, otorgando becas de periodismo local para reducir el estigma de la enfermedad mental y rompiendo el ciclo de transmisión de la ceguera de los ríos.

Cuando el programa OEPA se lanzó en 1993, se estimaba que alrededor de 500,000 personas estaban en riesgo de contraer esta enfermedad en seis países de América: Brasil, Colombia, Ecuador, Guatemala, México y Venezuela. Hoy en día, como resultado del gran éxito de los programas nacionales, la transmisión de la ceguera de los ríos, que alguna vez formó parte de las enfermedades tropicales desatendidas, se ha frenado en un 96% de la región y ninguna persona en América debe tener miedo de quedarse ciego a causa de ella. México y Guatemala, que antes eran los dos países más endémicos de la región, han logrado interrumpir la transmisión de la ceguera de los ríos con tratamientos con Mectizan y comenzaron su periodo de vigilancia postratamiento. Ecuador, ya habiendo completado su vigilancia postratamiento de tres años, ha presentado una solicitud a la OMS para que un equipo de verificación visite el país. La transmisión de la enfermedad solo sigue estando presente en un área de difícil acceso en la frontera entre Venezuela y Brasil, en la selva amazónica.

Entre los asociados que participan en las actividades para eliminar la ceguera de los ríos en el Hemisferio Occidental se encuentran: miles de voluntarios de comunidades, los ministerios de salud de los seis países endémicos, el Centro Carter, los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de los EE. UU. (CDC, por sus siglas en inglés), la Organización Panamericana de Salud (OPS), Merck y su Programa de Donación de Mectizan®, la Fundación Bill y Melinda Gates, la Agencia Estadounidense para el Desarrollo Internacional (USAID, por sus siglas en inglés), la Fundación Internacional de Clubes de Leones y los Clubes de Leones locales de los seis países, el Sr. John Moores y la ex Fundación Ceguera de los Ríos, el Fondo para el Desarrollo Internacional de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEC), la Fundación Alwaleed Bin Talal, el Banco Interamericano de Desarrollo, varias universidades de América Latina y los Estados Unidos, y muchos otros donantes individuales.

¿Cuál es el SIGUIENTE paso para COMBATIR la Ceguera de los Ríos en América y África?

El progreso que se ha logrado en América ha sido un rayo de esperanza para África y sus esfuerzos por eliminar la ceguera de los ríos, donde más de 120 millones de personas corren el riesgo de contraer la enfermedad y cientos de miles han quedado ciegos a causa de ella.

"El enfoque para eliminar la ceguera de los ríos en América está siendo adoptado por los países africanos, donde se encuentra más del 99% de las personas que sufren ceguera de los ríos en el mundo", señaló el Dr. Mauricio Sauerbrey, director del programa OEPA del Centro Carter. "Colombia ha demostrado los elementos esenciales de un exitoso programa de eliminación de la ceguera de los ríos: el trabajo arduo, el compromiso de la comunidad, la atención a los detalles, un enfoque basado en la información, las asociaciones sólidas y un prolongado compromiso político".

Desde que asumió la Fundación de Ceguera de los Ríos en 1996, el Centro Carter ha ayudado a los ministerios de salud de los seis países latinoamericanos y en África ha ayudado a Etiopía, Nigeria, Sudán y Uganda. En 2012, el Centro Carter ayudó a administrar aproximadamente 172 millones de tratamientos acumulativos con Mectizan, a través de los canales comunitarios en todo el mundo. Después de demostrar en América Latina y África que es posible interrumpir la transmisión de la ceguera de los ríos a través de la educación para la salud y los tratamientos con Mectizan administrados dos veces al año, el Centro Carter anunció en julio de 2013 que se agregó oficialmente la palabra "eliminación" al nombre de su programa (Programa para la eliminación de la ceguera de los ríos) con el objetivo de reflejar el nuevo enfoque de sus tareas de intervención. Pasar del control a la eliminación en las zonas de trabajo del Centro Carter es un punto decisivo en la estrategia del Centro Carter con respecto a la ceguera de los ríos, ya que se deben intensificar las tareas de intervención para eliminar la enfermedad de una vez por todas.

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